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用经济方法推动环境进步

2017-01-17

特朗普政府即将上台,许多环保主义者感到十分压抑。当选总统特朗普似乎不认为可再生能源的快速发展有利于经济,很可能,他和他的共和党国会将取消多个计划与刺激方案,如旨在鼓励发展可再生能源的补贴。

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但绝望还太早。环保主义者可以改变他们的手段,向那些对新政府更有吸引力、甚至比奥巴马总统提倡的可再生能源更有利于环境的技术倾斜,而不是放弃希望,或者把希望寄托在至少四年以后。

国际条约尚未生效,其未来的前景是黯淡的。即使取得成功,现有国际条约也不会在接下来的一个世纪里减缓全球变暖。据麻省理工大学科学家近期的一份报告,就算巴黎协定完全得到执行,到2100年的时候大气水平的改观也极为有限。大气水平虽然不会从目前的500ppm上升到750ppm,但也只是被巴黎协定限制在710ppm以内。因此,就算大力吹捧巴黎协定,它也只是第一步,除非更严厉的措施快速跟进,否则成效甚微。

可以说,控制全球变暖更显著的进步,是来自于经济驱动下的能源进步。美国实现其京都议定书目标,不是有意为之,而是因为经济推动了碳排放的减少,尤其是页岩气革命减少了煤的使用,代之更清洁的天然气。

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我们可以专注于四个领域,在这里经济刺激与环境效益紧密结合。它们会是未来10年明智的环保主义者的重点。这些领域是:

1.核能

2.天然气

3.能源效率

4.能源创新

核能在过去几十年里走过漫长的道路,尽管美国的监管令人窒息。新式核反应堆,也就是包括小型模块化反应堆(SRM)在内的所谓“第四代”反应堆,既便宜实际上也很安全。许多简单设计利用对流(而不是水泵)作为紧急冷却手段,一旦出现过热便会自动降低功率。其中一些没有可移动的机械零件,无需人的干预,也不产生温室气体或空气污染。

但美国不会给这些创新的、安全的工厂发牌,因为核管制委员会没有为发牌开发专业签定或标准。虽然奥巴马总统从未反对核电,但他也无所作为。特朗普似乎更亲核,可以做更多事情。同时,中国和美国都可能以领导者态度,通过以身作则和制定明确使用第四代核电的目标,来减少未来的全球变暖和空气污染。

与煤炭相比,天然气可以使温室气体排放减少2/3,空气污染减少400ppm。通过利用水平钻井和水利压裂法,美国领导了页岩气勘探和生产的一场革命,在使用天然气方面已居全球领先地位。这是经济上的大利好,它带来了成千上万工作机会和每年数百亿美元的税收收入。

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但环境效益也很重要。“伯克利地球”最近的研究发现,减少美国温室气体排放的最大单一要素,是电力生产中页岩气广泛取代了煤。中国有巨大的页岩气储量,甚至比美国还多。但中国的页岩气革命受到政治拖累,因为国有石油公司想保留对潜在地点的控制。使美国页岩气创新得以蓬勃发展的自由市场环境在中国受到压制。但未来几年情况可能有所改变,甚至,特朗普的领导也许有助于中国学习美国的页岩气革命,推动中国把它的生产向来自美国的小创新者开放。如果得以实现,那么有关各方都将在经济上和环境上受益。

美国近2/3的能源因为效率低下而浪费掉了,这一比例在中国和大多数发展中国家更高。通过提高发电厂能效,制造更多节能建筑和汽车,增加现有建筑物隔热能力,让煤电这种使用旧技术的地方变得更高效,我们的能源效率每年都在提高。

更有效地利用能源利莫大焉,它能节约金钱。但因为受益者通常不是投资者,所以在能源效益上的投资并没有达到它应有的规模。为减轻全球变暖和空气污染,更明确地强调能源效率将产生助益。

最后,能源创新是走向低碳低污染未来的重要组成部分。过去10年太阳能领域发展迅速,未来几年肯定还会有我们今天无法想象的崭新创新出现。与其他诸多领域一样,政府对创新的支持在能源领域有重大经济意义。不过重要的是政府不能指定赢家和输家,而是把创新作为整体来给予大力支持。

中国和美国在这些领域都可以发挥作用。特朗普政府有可能让所有方面都取得快速进步,习近平主席也是如此。未来数年内也许会出现一个新的环境领跑者,它致力于先进的核能、页岩气、能源效率和能源创新。即使我们不关心全球变暖或空气污染,专注于这些领域也意义非凡,它可以让两个经济体走到一起,造福全世界数十亿人民。